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Histoires grecques

par Maurice Sartre

( Livre )
Le Seuil
Collection Univers historique
2006, 458 p., 24 euros

ISBN : 2020372096

Par l'étude de divers documents, Maurice Sartre donne un aperçu original du monde hellène.

On croyait bien connaître le monde grec et son histoire. Le livre de Maurice Sartre, très bon spécialiste de l'Orient antique, montre qu'il faut se méfier des idées préconçues. Ses Histoires grecques fourmillent d'informations qui attestent que « le bien connu n'est pas connu ». Le domaine d'investigation porte sur mille ans d'histoire du monde grec et conduit le lecteur jusque sur les bords de l'Amou-Daria, dans l'actuel Afghanistan. Mais l'auteur n'a pas l'ambition de donner une fresque totalisante de l'histoire de cette civilisation. Il se propose de jeter des coups de projecteur sur des documents de natures diverses, connus, moins connus ou même récemment découverts.

Maurice Sartre brosse ainsi quarante-trois tableaux vivants en prenant pour points de départ, suivant les cas, l'explication de textes d'Hérodote, de Plutarque, d'Appien ou d'autres auteurs; des inscriptions qui évoquent une loi ou le palmarès d'un athlète à un concours, etc. ; et même une pièce de monnaie à l'effigie d'Athéna retrouvée en Palestine. Comme le paléontologue reconstituant l'animal entier à partir de fragments d'os, il met en perspective ces documents, avec l'érudition et la rigueur de l'historien rompu à l'archéologie et à l'épigraphie.

« Il nous apprend (…) à remettre en question les clichés scolaires sur le monde grec, respectant la diversité des situations, qu'il s'agisse du caractère exceptionnel du modèle de la cité grecque ou du statut des esclaves : les hilotes de Sparte ne sont pas les banquiers affranchis d'Athènes. La démocratie athénienne, si souvent présentée comme un modèle, était aussi une société close, et avare en matière de droit de cité. Sur la vie des athlètes, sur les rapports entre l'hellénisme et les autres cultures ou sur la signification de certains rituels, le livre de Sartre donne des aperçus originaux. On n'est pas obligé de lire tout d'un trait, chaque chapitre étant indépendant. L'ensemble est écrit dans un style vivant et clair, un lexique vient éclairer le sens de certains termes techniques. Un contrepoint et un complément idéaux à la lecture de L'empire gréco-romain, de Paul Veyne. » (extrait d’un article de Jean Montenot, Lire, février 2006)



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